Малка популация от малки оранжеви крокодили живее в пещерите на тропическите гори в Габон.

Известен като джудже крокодили (Osteolaemus tetraspis), този африкански вид достига само средно 4,9 фута дължина и тежи между 40 и 70 паунда. Поради малкия си размер, по-голямата част от тяхната защита идва от силно бронирана врата, гърба и опашката. Те също имат остеодерми (костни отлагания) по корема и долната част на вратовете си.



През 2010 г. изследовател Оливие Теста беше част от експедицията в пещерната система Абанда на Габон, следвайки уверение, че там живее популация от джудже крокодили.



Докато някои видове крокодили ще бягат под земята по време на суша, тези животни са дългосрочни жители на пещерите.

Тропическа гора на Габон, Изображение: Аксел Рувин

Това население може да остане в пещерите за неопределено време поради изобилието от крикет и прилепи, които живеят там, според експерта по крокодили Матю Шърли от Фондация за консерватория за редки видове . Прилепите буквално падат от тавана във водата за най-лесното хранене в света.



Поради това изобилие от лесно хранене, тези крокодили са в отлично състояние - дори по-добри от горските си колеги. Въпреки това населението е относително малко, вероятно около 50.

Експертите забелязаха, че когато навлизат по-дълбоко в пещерата, мъжките са по-бледи и по-ярко оранжеви. Причината за техния оранжев оттенък не е това, което може да очаквате. Уникалното оцветяване е резултат от плуването на крокодилите във голямото количество прилепно гуано във водата. Не можем да измислим тези неща.

Образ: Дейвид Блек

Bat guano прави водата основна, която разяжда кожата и променя цвета й.



Докато тези подземни крокодили го правят в пещерата, те трябва да поддържат контакт с външния свят по време на влажния сезон. За съжаление крокодилите, обитаващи пещери, не могат да се размножават в пещерите.

- обясни Шърли Нов учен , „Това е гнездяща екология: те се нуждаят от големи масиви от гниеща растителност, за да снасят яйцата си.“

След влажния сезон крокодилите се връщат в пещерите с потомството си.

Изследователи, анализиращи генетични доказателства, разкриха, че тези крокодили се отделят от техните роднини, живеещи на открито. Тези изследвания са показали, че пещерните крокодили се открояват като изолирана генетична група, след като са се отклонили преди хиляди години.